kursk revisado

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    Presenta:

    KURSK REVISADO:NUEVAS EVIDENCIAS SUGIEREN QUE LOS ALEMANESESTUVIERON MS CERCA DE LA VICTORIA EN KURSK

    DE LO QUE ANTERIORMENTE SE RECONOCA.Por George M. Nipe, Jr.

    LA BATALLA DE KURSK:MITOS Y REALIDAD.

    Por Michael J. Licari

    ANLISIS DE LA BATALLA DE KURSK.Por Benjamn R. Simms

    Traducidos por:

    Francisco [email protected]

    http://es.groups.yahoo.com/group/frentedeleste

    Junio de 2006

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    Kursk revisado:Nuevas evidencias sugieren que los alemanesestuvieron ms cerca de la victoria en Kursk de loque anteriormente se reconoca.Por George M. Nipe, Jr.

    Tras su desastrosa derrota en Stalingrado durante el invierno de 1942-43, lasFuerzas Armadas Alemanas lanzaron una culminante ofensiva en el Este conocida comoOperacin Ciudadela el 4 de julio de 1943. El clmax de la Operacin Ciudadela, la batalla de Kursk, implic a ms de 6.000 tanques, 4.000 aviones y 2 millones decombatientes y es recordada como la mayor batalla de tanques de la Historia. El puntoculminante de la batalla fue el masivo combate blindado en Prochorovka (tambinllamada Prokhorovka), que comenz el 12 de julio.

    Pero mientras que los historiadores han catalogado Prochorovka como unavictoria de las tcticas imperantes soviticas sobre el poder de fuego y los tanquesalemanes pesados, las nuevas evidencias arrojan una luz muy diferente sobre el combateen el reguero de la muerte. El objetivo de los alemanes durante Ciudadela era recortar un largo saliente en el Frente del Este que se extenda 70 millas hacia el oeste. El Grupode Ejrcitos Centro del Mariscal de Campo Gnther von Kluge atacara desde el flanconorte del saliente, con el 9 Ejrcito del Coronel General Walther Model encabezando laoperacin, el XLVI Cuerpo Panzer del General Hans Zorn en el flanco derecho y el XLICuerpo Panzer del Mayor General Josef Harpe en el izquierdo. Estaba planeado que elXLVII Cuerpo Panzer del General Joachim Lemelsen se dirigiera hacia Kursk y seencontrara all con el Grupo de Ejrcitos Sur del Mariscal de Campo Erich von

    Manstein, el 4 Ejrcito Panzer del Coronel General Hermann Hoth y con la AgrupacinKempf, comandada por el General Werner Kempf. Oponindose a las fuerzas alemanasestaban el Frente Central Sovitico, dirigido por el General Konstantin K. Rokossovsky,y el Frente de Voronezh, comandado por el General Nikolai F. Vatutin.

    El Frente Central, con el flanco derecho reforzado con el 13 Ejrcito delTeniente General Nikolai P. Pukhov y el 17 Ejrcito del Teniente General I. V. Galinin,defenda el sector norte. Al sur, el Frente de Voronezh se enfrentaba al Grupo deEjrcitos Sur alemn con tres ejrcitos y dos en reserva. El 6 Ejrcito de la Guardia,comandado por el Teniente General Mikhail N. Chistyakov, y el 7 Ejrcito de laGuardia, al mando del Teniente General M. S. Shumilov, defendan el centro y el flancoizquierdo. Al este de Kursk, el Distrito Militar de la Estepa (renombrado Frente de la

    Estepa el 10 de julio de 1943) del Coronel General Ivn S. Konev frenara las rupturasalemanas, para despus montar la contraofensiva. Si el plan tena xito, los alemanes podran embolsar y destruir a ms de cinco ejrcitos soviticos. Tal victoria habra deforzar a los soviticos a retrasar sus operaciones y debera haber permitido a laWehrmacht el respiro tan desesperadamente necesitado en el Frente del Este. Sinembargo, el 9 Ejrcito de Model nunca lleg a romper las defensas soviticas en el nortey pronto se estanc en una guerra de desgaste que no podra ganar.

    En el flanco sur, el III Cuerpo Panzer, comandado por el General HermannBreith, tambin se encontr una fuerte resistencia sovitica. Sin embargo, para el 11 de julio el 4 Ejrcito Panzer de Hoth estaba en posicin para capturar la ciudad deProchorovka, asegurar una cabeza de puente sobre el ro Psel y avanzar sobre Oboyan.El Psel era la ltima barrera natural entre los panzer de Manstein y Kursk. El ataque del4 Ejrcito Panzer sobre la ciudad estaba encabezado por el II Cuerpo Panzer SS del

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    General SS Paul Hausser, por el XLVIII Cuerpo Panzer del General Otto vonKnobelsdorff y por el LII Cuerpo de Ejrcito del General Ott. El Cuerpo de Hausser estaba formado por tres divisiones panzer: la 1 SS Leibstandarte Adolf Hitler, la 2 SSDas Reich y la 3 SS Totenkopf. Aunque las tres eran tcnicamente divisiones dePanzergranaderos, cada una tena ms de 100 tanques cuando comenz Ciudadela. El

    Cuerpo de Knobelsdorff estaba formado por las Divisiones de Infantera 167 y 332, por las Divisiones Panzer 3 y 11, por la Divisin de Panzergranaderos Grossdeutschland y por la Brigada Panther Decker; y el Cuerpo de Ott estaba formado por las Divisiones deInfantera 25 y 57.

    Frente a Hausser en Prochorovka estaba el recin llegado y reforzado 5 Ejrcitode Tanques de la Guardia, al mando del Teniente General Pavel A. Rotmistrov. El 5 dela Guardia era la reserva blindada estratgica sovitica en el sur, la ltima formacinarmada de relevancia en el sector, con ms de 650 tanques. La reserva blindadaoperacional sovitica, el 1 Ejrcito de Tanques del General Mikhail E. Katukov, estabaenfrentndose con el 4 Ejrcito Panzer de Hoth al sur del Psel. Sin embargo, el Ejrcitode Katukov haba sido incapaz de evitar que los alemanes llegaran al ro. A su VICuerpo de Tanques, equipado originalmente con ms de 200 tanques, slo le quedaban50 el 10 y el 11 de julio, y los otros dos cuerpos de ejrcito de Katukov tambin habansufrido fuertes prdidas.

    El 10 de julio, la 3 Divisin SS Totenkopf, al mando del Mayor General SSHermann Priess, haba establecido una cabeza de puente sobre el Psel al oeste deProchoroka. El 11 de julio, el grupo panzer de la Divisin haba cruzado el ro en puentes de pontoneros y alcanz la cabeza de puente. Ello permiti que los blindados deKatukov se reagruparan para enfrentarse al XLVIII Cuerpo Panzer abajo de Oboyan ocontraatacar sobre la cabeza de puente de Psel. Reforzado con el XXXIII Cuerpo deInfantera y con el X Cuerpo de Tanques, Katukov lanz continuos contraataques sobrelas unidades de la Totenkopf en la orilla norte del ro.

    Durante la tarde del 11 de julio, Hausser organiz a sus divisiones para un asaltosobre Prochorovka. La Totenkopf ocupara el flanco izquierdo del Cuerpo, mientras quela Leibstandarte, al mando del Mayor General SS Theodore Wisch, estara en el centro,agrupada al oeste de la ciudad entre la lnea ferroviaria y el Psel. La Das Reich, almando del Teniente General SS Walter Krger, atacara por el flanco derecho delCuerpo, que estaba a varios kilmetros al sur de Tetrevio y al sudoeste de Prochorovka.Mientras las divisiones SS de Hausser se preparaban para la batalla, tambin haba unafebril actividad en el bando sovitico. El 11 de julio, el 1 Ejrcito de Tanques de laGuardia lleg a la zona de Prochorovka, habiendo comenzado su traslado el 7 de juliodesde las reas de reunin a casi 200 millas al este. Consista en los XVII y XXIX

    Cuerpos de Tanques y el V Cuerpo Mecanizado de la Guardia. Los 650 tanques deRotmistrov fueron reforzados con el II Cuerpo de Tanques y el II Cuerpo de Tanques dela Guardia, aumentando sus efectivos a unos 850 tanques, 500 de los cuales eran T-34.La misin principal del 1 de la Guardia era encabezar la contraofensiva, conocida comoOperacin Rumyantsev, y su misin secundaria era asegurar la defensa en el sur. Elempleo del ejrcito de Rotmistrov en una fecha tan temprana es una slida prueba de la preocupacin sovitica por la situacin en el Psel.

    La llegada del 1 de la Guardia al Psel marc el inicio de la batalla deProchorovka. Prochorovka es una de las grandes batallas del Frente del Este durante laII Guerra Mundial mejor conocidas. Ha sido objeto de artculos, libros y documentaleshistricos televisivos, pero estos relatos varan en su exactitud; algunos son

    simplemente incompletos, mientras otros bordean la ficcin. En la versin generalmente

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    aceptada de la batalla, las tres divisiones SS atacaron Prochorovka hombro con hombro,atascadas en el terreno entre el Psel y la lnea ferroviaria.

    Un total de 500 a 700 tanques alemanes, incluyendo docenas de tanquesmedianos Panther con caones de 75 mm y tanques pesados Tiger I con sus mortferoscaones de 88 mm, avanzaban mientras que cientos de giles tanques medianos T-34

    soviticos corran en medio de los blindados SS y provocaban la confusin entre losalemanes. Los soviticos se acercaron a los panzer, evitando los caones de 88 mm delos Tiger, entorpeciendo a los blindados alemanes y destruyendo cientos de tanquesalemanes.

    Las audaces tcticas de las fuerzas de tanques soviticas resultaron ser unaderrota desastrosa para los alemanes, y las desorganizadas divisiones SS se retiraron,dejando atrs 400 tanques destruidos, incluyendo entre 70 y 100 Tiger y muchosPanther. Estas prdidas diezmaron la potencia combativa de las divisiones SS, y comoresultado el 4 Ejrcito Panzer de Hoth no tuvo oportunidad de lograr una visin parcialen el sur. Mientras que esto hace una historia dramtica, casi todo este panorama de la batalla es esencialmente un mito. Un estudio cuidadoso de los informes de efectivos detanques y de los informes de combate diarios del II Cuerpo Panzer SS, disponibles enmicrofilm en los Archivos Naciones en Washington, proporciona informacin quefuerza a una nueva estimacin histrica de la batalla.

    Estos informes muestran, en primer lugar, que el Cuerpo de Hausser comenzcon menos tanques de lo que anteriormente se crea y, mucho ms importante, que slosufrieron bajas moderadas el 12 de julio de 1943. Como estos informes eran realizados para permitir que el comandante del cuerpo determinara la fuerza de combate de susdivisiones pueden ser considerados razonablemente exactos. Teniendo en cuenta estainformacin parece ser que los alemanes debieron haber estado cerca de un xitolimitado en el flanco sur del saliente. El nmero de tanques SS que realmente participaron en el batalla ha sido estimado en ms de 700 por algunos autores, mientrasque otros lo han estimado entre 300 y 600. Incluso antes de que comenzara la batalla deKursk, sin embargo, el II Cuerpo Panzer SS nunca tuvo 500 tanques, ni mucho menos700.

    El 4 de julio, un da antes del comienzo de la Operacin Ciudadela, las 3divisiones de Hausser posean un total de 327 tanques entre todas ellas, ms unacantidad de de tanques de mando. El 11 de julio, el II Cuerpo Panzer SS tena un totalde 211 tanques operativos: la Totenkopf tena 94 tanques, la Leibstandarte tena slo 56y la Das Reich posea 61. Los tanques daados o bajo reparacin no estaba listados.Slo 15 tanques Tiger estaban an en accin en Prochorovka, y no haba Panther SSdisponibles. Los batallones que haban sido equipados con Panther an estaban

    entrenndose en Alemania en julio de 1943. El 13 de julio, el da despus de la batallade Prochorovka, los informes del 4 Ejrcito Panzer declaraban que el II Cuerpo Panzer SS tena 163 tanques operativos, una prdida neta de solamente 48 tanques.

    Las prdidas reales eran algo ms fuertes, debido a la discrepancia en el nmerode tanques reparados vueltos a la accin. Un estudio ms prximo de las prdidas decada tipo de tanque revela que el Cuerpo perdi cerca de 70 tanques el 12 de julio.

    En contraste, las prdidas de tanques soviticos, durante mucho tiempoestimadas en moderadas, fueron realmente catastrficas. En 1984, una historia del 1Ejrcito de Tanques de la Guardia, escrita por el mismo Rotmistrov, revela que el 13 de julio el ejrcito perdi 400 tanques con daos reparables. No da una cifra para lostanques que fueron destruidos o intiles de reparar. La evidencia sugiere que se

    perdieron otros cientos de tanques soviticos. Varias fuentes alemanes mencionan queHausser tuvo que utilizar tiza para marcar y contar el enorme revoltijo de 93 tanques

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    soviticos destruidos slo en el sector de la Leibstandarte. Otras fuentes soviticas dicenque los efectivos de tanques del ejrcito el 13 de julio era de 150 a 200, una prdida deen torno a 650 tanques. Estas prdidas provocaron una custica reprimenda de Stalin.

    En consecuencia, el agotado 1 Ejrcito de Tanques de la Guardia no reanudacciones ofensivas, y Rotmistrov orden que sus tanques restantes se atrincherara entre

    las posiciones de infantera al oeste de la ciudad. Otra idea falsa sobre la batalla es laimagen de las tres divisiones SS atacando hombro con hombro a travs de una estrechalnea entre el Psel y la lnea ferroviaria al oeste de Prochorovka. Slo la Leibstandartefue alineada directamente al oeste de la ciudad, y fue la nica divisin que atac laciudad.

    La zona de batalla del II Cuerpo Panzer SS, contrariamente a la impresin dadaen muchos relatos, era de aproximadamente 9 millas de ancho, con la Totenkopf en elflanco izquierdo, la Leibstandarte en el centro y la Das Reich en el flanco derecho. Los blindados de la Totenkopf fueron empleados primariamente en la cabeza de puente delPsel y en acciones defensivas contra ataques soviticos sobre los puentes del Psel. Dehecho, slo la Leibstandarte avanz realmente por el corredor oeste de Prochorovka, yslo despus de haber rechazado los ataques soviticos iniciales.A primeras horas del 12 de julio, las unidades de la Leibstandarte informaron deun gran ruido de motores, lo que indicaba una masiva concentracin de tanquessoviticos. Poco antes de las 5 de la maana, cientos de tanques soviticos,transportando infantera, circulaban por Prochorovka y sus alrededores en grupos de 40a 50. Oleadas de tanques T-34 y T-70 avanzaban a gran velocidad en carga cerradacontra las posiciones alemanas. Cuando el fuego de ametralladoras, proyectiles penetrantes y de artillera comenz a caer sobre los T-34, la infantera sovitica salt deellos y busc refugio. Dejando atrs a su infantera, los T-34 avanzaron. Los tanquessoviticos que sobrevivieron al choque inicial con los blindados SS continuaronavanzando en lnea y fueron destruidos por los alemanes.

    Cuando el ataque inicial sovitico ces, la Leibstandarte hizo avanzar sus blindados hacia la ciudad y chocaron con elementos de la reserva blindada deRotmistrov. Un ataque sovitico realizado por el 181 Regimiento de Tanques fuederrotado por varios Tiger SS, uno de ellos, de la 13 Compaa del 1 Regimiento Panzer SS, estaba comandado por el 2 Teniente Michael Wittmann, el comandante de tanquesms exitoso de la guerra. El grupo de Wittman avanzaba apoyando el flanco del ataque principal alemn cuando se enfrentaron con el regimiento de tanques soviticos a grandistancia. La carga sovitica, directa sobre los Tiger en campo abierto, fue suicida. El blindaje frontal de los Tiger era impenetrable para los caones de 76 mm de los T-34 agran distancia. El campo estuvo pronto sembrado de T-34 y T-70 ardiendo. No se

    perdi ningn Tiger, pero el 181 Regimiento de Tanques fue aniquilado.Al finalizar el da, Rotmistrov emple sus ltimas reservas, elementos del VCuerpo Mecanizado, que finalmente pararon a la Leibstandarte. La Das Reich comenzsu ataque a varios kilmetros al sudoeste de Prochorovka y rpidamente entr encontacto con agresivos grupos de batalla del II Cuerpo de Tanques y del II Cuerpo deTanques de la Guardia. Una lucha feroz y algo confusa se inici a lo largo de todo el ejedel avance de la divisin alemana. Los grupos de batalla de 20 a 40 tanques soviticos,apoyados por infantera y aviones de ataque en tierra, chocaron con la vanguardia de losregimientos de la Das Reich.

    Rotmistrov continu enviando blindados contra la divisin, y el combatecontinu durante todo el da, con fuertes prdidas de blindados soviticos. La Das Reich

    continu avanzando lentamente hacia el este, avanzando durante la noche sufriendo prdidas de tanques relativamente bajas. Mientras tanto, en el flanco izquierdo,

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    elementos del 1 Ejrcito de Tanques Soviticos intentaron sin xito aniquilar la cabezade puente de la Totenkopf. La divisin SS luch contra el XXXI y el X Cuerpos deTanques, apoyados por elementos del XXXIII Cuerpo de Infantera. A pesar de losataques soviticos, el grupo panzer de la Totenkopf avanz hacia una carretera quecorra desde el pueblo de Kartaschevka, a lo largo del sudoeste del ro, hasta

    Prochorovka. Los combates, caracterizados por prdidas masivas de tanques soviticos,continuaron durante todo el 12 de julio sin un xito decisivo para ambos bandos contrariamente a los relatos dados por muchos famosos estudios del Frente del Este, queafirman que los combates finalizaron el 12 de julio con una derrota decisiva alemana.

    Estos autores describen el campo de batalla sembrado por cientos de tanquesalemanes destruidos e informan que los soviticos sobrepasaron a las unidades dereparacin de tanques SS. De hecho, los combates continuaron en torno a Prochorovkadurante varios das ms. La Das Reich continu avanzando lentamente hacia el este enla zona sur de la ciudad hasta el 16 de julio. Este avance permiti que el III CuerpoPanzer enlazara con la divisin SS el 14 de julio y rodeara a varias divisiones deinfantera soviticas al sur de Prochorovka. La Totenkopf alcanz finalmente lacarretera Kartaschevka-Prochorovka, y la divisin tom tambin varias colinastcticamente importantes en el lado norte de su permetro. Sin embargo, estos logros nofueron explotados debido a las decisiones tomadas por Adolf Hitler.

    Tras recibir las noticias de la invasin aliada de Sicilia, as como de informessobre inminentes ataques soviticos sobre el ro Mius y en Izyum. Hitler decidicancelar la Operacin Ciudadela. Manstein solicit que se le permitiera acabar con losdos ejrcitos de tanques soviticos. Tena reservas sin utilizar, consistentes en tresdivisiones panzer veteranas del XXIV Cuerpo Panzer, en posicin para ser empleadasrpidamente. Este cuerpo poda haber sido utilizado para atacar al 1 Ejrcito de Tanquesde la Guardia por su flanco, para ensanchar la cabeza de puente de Psel o para cruzar elPsel al este de Prochorovka. Todos los blindados soviticos disponibles en el sur estaban ocupados y no podan ser retirados sin causar un colapso de las defensassoviticas.

    Manstein estimaba correctamente que tena la oportunidad de destruir a lareserva blindada sovitica operativa y estratgica en la zona de Prochorovka. Sinembargo, Hitler no pudo ser persuadido de que continuara el ataque. En cambio,dispers las divisiones del II Cuerpo Panzer SS repartindolas para anticiparse a ataquesde diversin soviticos al sur del sector Belgorod-Kharkov. En la noche del 17 al 18 de julio, el cuerpo de retir de sus posiciones en torno a Prochorovka.

    De este modo, finaliz la batalla por Prochorovka, no debido a las prdidas detanques alemanas (Hausser tena unos 200 tanques operativos el 17 de julio), sino a la

    falta de voluntad de Hitler de continuar la ofensiva. Las divisiones panzer SS an estabaa pleno rendimiento; de hecho, dos de ellas continuaron luchando exitosamente en el sur de Rusia durante el resto del verano. A la Leibstandarte se le orden marchar a Italia,mientras que la Das Reich y la Totenkopf permanecieron en el Este. Estas dosdivisiones y la 3 Divisin Panzer, que reemplaz a la Leibstandarte, fueron transferidasa la zona del 6 Ejrcito, donde realizaron un contraataque del 31 de julio al 2 de agostoque elimin una slida cabeza de puente sovitica en el ro Mius. Sin tregua, las tresdivisiones fueron despus transferidas al sector de Bogodukhov a comienzos de agostode 1943. Bajo el mando del III Cuerpo Panzer, se les uni otra unidad, la 5 Divisin dePanzergranaderos SS Wiking. Durante tres semanas de constantes combates, las 4divisiones jugaron un gran papel en frenar la principal contraofensiva sovitica tras

    Kursk, la Operacin Rumyanstsev.

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    Combatieron contra el 1 Ejrcito de Tanques de la Guardia, reconstruido con503 tanques, y contra grandes porciones del 1 Ejrcito de Tanques, ahora con 542tanques. Para finales del mes, Rotmistrov tena menos de 100 tanques operativos.Katukov tena solo 120 tanques operativos en la ltima semana de agosto. Mientras quelas divisiones alemanas nunca tuvieron a la vez ms de 55 tanques operativos, stas

    derrotaron repetidamente los avances de los dos ejrcitos de tanques soviticos, quefueron tambin reforzados con varios cuerpos de infantera. La Totenkopf cort yderrot repetidamente todos los avances del 1 Ejrcito de Tanques haca la lneaferroviaria Kharkov-Poltava.

    La Das Reich hizo retroceder a dos cuerpos de tanques soviticos al sur deBogofukhov y fren el ltimo gran ataque de Rotmistrov al oeste de Kharkov, y el IIICuerpo Panzer paraliz la Operacin Rumyantsev. Tras la cada de Kharkov, sinembargo, el frente alemn se colaps gradualmente. Los soviticos se reagruparon,emplearon reservas adicionales y reanudaron su ataque hacia el estratgicamenteimportante ro Dnieper. El Grupo de Ejrcitos Sur fue consecuentemente forzado aabandonar gran parte del sur de Ucrania en una carrera por asegurar el Dnieper. A pesar de los destacables esfuerzos del Ejrcito Alemn y de las divisiones panzer Waffen SSdurante julio y agosto, los alemanes eran muy dbiles para mantener el sector Kharkov-Belgorod-Poltava tras sus prdidas del verano. Es aparente por sus operaciones durantefinales del verano que las divisiones panzer SS no fueron destruidas en Prochorovka.

    Esta reinterpretacin de la batalla proporciona motivos para pensar en un posiblexito alemn si las reservas panzer de Manstein hubieran sido utilizadas como l pretenda. En qu medida el curso de los acontecimientos en Rusia hubiera sidocambiado es, por supuesto, desconocido pero es interesante especular. Si la reserva panzer del Grupo de Ejrcitos Sur hubiera sido utilizada para rodear y destruir al 1Ejrcito de Tanques de la Guardia y al 1 Ejrcito de Tanques, el resultado de la guerraen Rusia podra haber sido significativamente diferente.

    Aunque estaba fuera de las capacidades del ejrcito alemn forzar un fin militar de la guerra en el verano de 1943, una victoria limitada en el sur podra haber provocado un retraso de las operaciones estratgicas soviticas durante meses o quizsms. Es dudoso, sin embargo, que esta pausa pudiera haber sido lo bastante larga paraque los alemanes transfirieran fuerzas suficientes al Oeste para derrotar la invasin el 6de junio de 1944. Pero un hecho est ms all de cualquier duda, sin importar el nmerode tanques posedos por los alemanes o por los soviticos o qu pudo haber sido posible.

    Debido a que el cuerpo panzer de Hausser fall en tomar Prochorovka el 12 de julio y el posterior uso errneo de las reservas panzer alemanas, el mpetu del 4 Ejrcito

    Panzer decreci dramticamente.Cuando Hitler abandon la Operacin Ciudadela el 13 de julio, se perdi laltima oportunidad alemana de influir a nivel estratgico en el Este. Es interesante quela informacin respecto a las bajas de tanques alemanas en Prochorovka no han estadodisponible antes de ahora. Debido a la falta de fuentes de informacin de primera mano especialmente los informes del II Cuerpo Panzer SS en el Frente del Este- no hanexistido pruebas para corregir los relatos e impresiones errneas dados en los estudiosanteriores del Frente del Este.

    Los informes de las formaciones Waffen SS de sus operaciones en el Frente delEste no fueron desclasificada hasta 1978-1981. Hasta esas fechas, la mayora de lasgrandes obras sobre el Frente del Este haban sido ya publicadas. Autores posteriores

    aceptaron los relatos de la batalla dados en libros anteriores y no realizaron una

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    investigacin adicional. Como resultado, una de las batallas mejor conocidas del Frentedel Este nunca se ha entendido correctamente.

    Prochorovka ha sido considerada como una importante derrota alemana perorealmente fue un serio contratiempo para los soviticos ya que sufrieron enormes prdidas de tanques. Como sugiri Manstein, Prochorovka pudo haber sido de verdad

    una victoria alemana perdida, gracias a las decisiones tomadas por Hitler.Fue afortunada para la causa aliada que el dictador alemn, el ms acrrimo partidario del valor de la voluntad, perdiera su voluntad de combatir en el sur deUcrania en julio de 1943.

    Si hubiera permitido a Manstein continuar el ataque sobre los dos ejrcitos detanques soviticos en la zona de Prochorovka, Manstein pudiera haber logrado unavictoria ms perjudicial para los soviticos que el contraataque que reconquistKharkov en marzo de 1943.

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    LA BATALLA DE KURSK:MITOS Y REALIDAD.

    Por Michael J. Licari

    La Batalla de Kursk es una de las ms familiares batallas del Frente del Este.Aquellos casualmente informados sobre la Segunda Guerra Mundial slo conocen dos batallas entre los soviticos y los alemanes: Stalingrado y Kursk. Desafortunadamente,el conocimiento de la Batalla de Kursk est solamente ahora siendo mejorado. A pesar del creciente nmero de buenos anlisis disponibles para el pblico, los mitos de Kursk son difciles de remover. Este ensayo ayudar esperanzadoramente a esta causa.

    Antecedentes de la Batalla. El saliente de Kursk que los alemanes esperaban rodear y destruir era un

    resultado de las batallas del invierno y de la primavera de 1943. Despus de que lossoviticos rodearan Stalingrado y forzaran a los alemanes a retirarse del Cucaso, suofensiva no se detuvo. Continu hacia el oeste, tomando ciudades importantes comoRostov y Kharkov. Sin embargo, el Ejrcito Rojo se extendi demasiado, y estuvomaduro para un contraataque. La respuesta destruy a muchas de las unidades soviticasy limpi gran parte del territorio que haban tomado. ste inclua Kharkov, pero nomucho ms del territorio al norte de la ciudad. Por lo tanto, el saliente sovitico se proyectaba hacia las lneas alemanas. La idea operacional en conjunto era detenerse para descansar y reacondicionar las fuerzas que haban participado en los contraataquesde Manstein, esperar al desarrollo de nuevo equipo (tanques Panther, destructores detanques Elefant, y algn otro armamento) y formar nuevas unidades. Luego, lanzar elataque y destruir el saliente. El nombre en clave para la operacin era CIUDADELA.

    De estos planes, est claro que CIUDADELA era puramente operacional.Incluso un completo xito alemn no habra fundamentalmente cambiado la situacinestratgica en el Frente del Este. A lo sumo, habra retrasado las subsiguientes ofensivassoviticas, pero es difcil sostener que un xito alemn las hubiera impedido o creadoalguna clase de tablas de larga duracin que permitiera a los alemanes volverse yderrotar a los Aliados Occidentales. Simplemente no era lo bastante grande, aunqueseguramente representaba la operacin ms grande que el Ejrcito Alemn podra haber lanzado. De hecho, una vez lanzada lleg a ser claro que incluso CIUDADELA estabafuera del alcance de lo que los alemanes podan lograr.

    Mitos de CIUDADELA.

    Hay una tremenda cantidad de malentendidos sobre cmo progresCIUDADELA. Este malentendido es alimentado a menudo por repetidas, pero falsas,descripciones del combate que tuvo lugar. Quizs ningn otro autor ha contribuido tantoa estos mitos como Martin Caiden. Su libro, Los Tigres estn ardiendo , fue publicadoen 1973 y rpidamente se convirti en un best seller, y fue seleccin del mes de variosclubes de libro. Debido a su popularidad fue reimpreso en 1980. Es medianamenteseguro decir que la principal, si no nica, fuente de informacin sobre CIUDADELA para los lectores occidentales era el libro de Caiden. Esto es desafortunado, ya que si bien su libro es excitante de leer (est al mismo nivel que las mejoras obras de suspensede Tom Clancy), es casi completamente errneo. Es tan errneo, que lo he vistoalmacenado en la seccin de ficcin de las tiendas de libros usados, lo cual escompletamente apropiado.

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    El libro de Caiden es producto de la propaganda sovitica. Sin acceso a losarchivos soviticos, y ya que no hizo investigacin de archivo en los (accesibles)archivos alemanes occidentales , era inevitable que Caiden fuese engaado. Ciertamenteel resultado predecible fue un libro absurdo. Porqu la propaganda sovitica necesitabainflar la importancia de la Batalla de Kursk? Porqu necesitaba inflar el alcance de la

    batalla y de las bajas que tuvieron los alemanes? Porque a nivel tctico, el Ejrcito Rojosufri grandemente. Algunas unidades fueron casi completamente aniquiladas. Conobjeto de justificar las bajas que tuvieron, particularmente en la batalla enfrente deProkhorovka, los soviticos inflaron el tamao, potencia y bajas de las fuerzasalemanas. Caiden, incapaz y renuente a filtrar este engao, simplemente condimenta lasdescripciones e inserta las cifras soviticas directamente en su libro. Slo ltimamente,en los ltimos 10 aos ms o menos, hemos sido capaces de obtener una perspectivaanaltica balanceada sobre CIUDADELA. Como consecuencia, es hora de hacer reventar el mito.

    Mito 1: CIUDADELA fue una batalla distinta, primordialmente entre fuerzas detanques de ambos bandos . Error! CIUDADELA fue gigantesca, tanto en trminos delas fuerzas implicadas como en las reas sobre las que combatieron. Y mientras lasunidades blindadas de ambos bandos hicieron mucho del carismtico combate,finalmente la operacin fue ganada y perdida por las divisiones de infantera. Lamayora de las unidades de tamao divisin empleadas por ambos bandos eran deinfantera, no blindadas. Con respecto al tamao de la operacin, las lneas del frentede CIUDADELA se extenda por cientos de millas, y el territorio sobre el que secombata abarcaba miles de millas cuadradas. Mientras que algunas reas veanconcentraciones de tropas ms altas, CIUDADELA apenas sigue el cuadro popular deunidades acuadas juntas, sin posibilidad de maniobrar. El tamao de la operacinasegur que CIUDADELA no fuera una batalla. Considerando que los alemanesutilizaron tres ejrcitos, uno en la parte norte, dos en la sur, es desconcertante pensar que algunas personas visualizan CIUDADELA como un combate tctico.

    Mito 2: La Batalla en Prokhorovka fue la mayor batalla de tanques en lahistoria. Esta es probablemente la afirmacin ms repetida sobre CIUDADELA.Tambin es engaosa y casi ciertamente errnea. La afirmacin tpica es que la batallaen Prokhorovka fue masiva, implicando a dos mil tanques. Mientras que fue una batallasignificativa, en ningn caso fue tan grande como supone el mito. Un medio por el quela gente llega a nmeros inflados es asumir que participaron las tres divisiones de panzergranaderos SS. De hecho, slo una, la Liebstandarte Adolf Hitler (LSSAH)combati esta batalla. Las otras dos estaban en los flancos de la LSSAH (la Totenkopf en el izquierdo, y mayormente a travs del ro Psel, y la Das Reich en el derecho) y

    estaba librando sus batallas independientes. En el momento de la batalla, la LSSAHhaba estado ya en combate cerca de una semana y estaba sustancialmente gastada. El11 y el 12 de julio, los dos principales das de la batalla, la LSSAH estaba reducida aunos 100 tanques, caones de asalto y destructores de tanques (sin incluir tanques deobservacin). Las unidades soviticas que participaron en la batalla en Prokhorovkaeran los 18 y 29 Cuerpo de Tanques, junto un destacamento independiente al mando delGeneral Trufanov. Estas unidades combinadas fueron capaces de poner en campaaunos 421 tanques, caones de asalto y destructores de tanques. Por lo tanto,contrariamente a las afirmaciones populares de miles de tanques combatiendo delantede Prokhorovka, tenemos alrededor de 517, de los cuales 455 eran realmente tanques.He proporcionado datos sobre la cantidad de vehculos blindados de combatea mano

    (esto es, listos para combatir) para el 10, 11 y 12 de julio. Tngase en cuenta que estas

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    cifras fluctan por varias razones: prdidas temporales debidas a daos, bajas permanentes debido a destruccin, y regreso de talleres de reparacin.

    Blindados Alemanes a Mano y Operativos

    Blindados 10 Julio 11 Julio 12 JulioPz III 11 12 12Pz IV 42 48 32Pz VI Tiger 4 3 3Marder III 20 19 19StuG III 20 10 20Pz I 2 2 2Pz II 4 4 4TOTAL 109 99 92

    Blindados Soviticos a Mano y Operativos

    18 Cuerpo de Tanques 29 Cuerpo de Tanques Trufanov

    Blindados 10 Jul 11 Jul 12 Jul 10 Jul 11 Jul 12 Jul 10 Jul 11 Jul 12 Jul

    KV I 0 0 0 1 1 2 0 0 0Churchill 18 18 8 0 0 0 0 0 0T-34 50 68 26 122 123 20 35 35 27T-70 49 58 35 82 81 29 9 9 6SU-122 0 0 0 11 12 3 0 0 0SU-76 8 8 7 8 8 4 0 0 0TOTAL 125 152 76 224 225 58 44 44 33

    Dados estos nmeros, no es probable que la batalla de Prokhorovka fuese lamayor batalla de tanques de la historia. De hecho, es ms pequea que una batalla quetuvo lugar entre los franceses y los alemanes en 1940. Frente a Gembloux, el 14-15 demayo, dos divisiones panzer completas (cada una con unos 300 tanques) se enfrentarona dos divisiones mecanizadas ligeras francesas completas (cada una con unos 260tanques).

    Mito 3: Los tanques rusos abordaron a los alemanes. Esta imaginativa nocinhace a los tanques soviticos, sabiendo que sus caones seran ineficaces contra elresistente blindaje alemn, acercarse a distancia de quemarropa y comenzar a abordar alos tanques alemanes para destruirlos. Tonteras! De hecho no hay evidencias de esto. Nunca apareci en ningn informe, alemn o sovitico. Las historias de tanquesabordando tpicamente se centran en tanques KV abordando a Tigers. Considerando quehaba un gran total de 1 tanque KV (muy posiblemente un tanque de mando) y solo 4Tigers, esto es increblemente improbable. Ms bien, estas historias son un producto derelatos embellecidos, y versiones de propaganda soviticas diseadas para reproducirla fiereza de la batalla a fin de justificar sus prdidas. Anotar tambin que apenas ningnvehculo blindado de combate alemn presente (solamente los 4 Tigers) tenan blindaje

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    que fuera capaz de resistir consistentemente a la potencia de fuego rusa. El nico casodocumentado de abordaje de tanque que conozco fue en Normanda, cuando unSherman britnico abord un Tiger alemn.

    Mito 4: Prokhorovka fue el paseo de la muerte de los Panzer porque losalemanes perdieron muchos ms tanques. Las fuentes tradicionales occidentales,

    citando los relatos de propaganda soviticos, sitan las prdidas de tanques enProkhorovka para ambos bandos en alrededor de 1.200. Considerando el hecho de quemenos de la mitad de ese nmero an particip en la batalla, esta cifra es ridcula. Sialgo fue, fue el paseo de la muerte del 29 Cuerpo de Tanques, que experiment unacada del 75% en su cifra de vehculos blindados de combate a manoen un da . Dehecho, los alemanes apenas notaron los efectos de la batalla en Prokhorovka, mientrasque los soviticos tuvieron varias unidades inefectivas en cuestin de horas. Entrminos sencillos, los alemanes dieron una paliza al Ejrcito Rojo. He proporcionadodatos de la cantidad de vehculos blindados de combate daados ydestruidos/abandonados el 10, 11 y 12 de julio.

    Blindados Alemanes Fuera de Accin Debido a Daos

    Blindados 10 Julio 11 Julio 12 JulioPz III 0 0 0Pz IV 0 12 0Pz VI Tiger 0 0 1Marder III 0 1 0StuG III 2 9 0Pz I 0 0 0Pz II 0 0 0

    Blindados Soviticos Fuera de Accin Debido a Daos

    18 Cuerpo de Tanques 29 Cuerpo de Tanques Trufanov

    Blindados 10 Julio 11 Julio 12 Julio 10 Julio 11 Julio 12 Julio 10 Julio 11 Julio 12 Julio

    KV I 0 0 0 0 0 0 0 0 0Churchill 18 1 5 0 0 0 0 0 0T-34 0 2 27 1 1 45 0 0 5T-70 4 0 17 0 1 14 0 0 0SU-122 0 0 0 1 0 1 0 0 0SU-76 ? ? ? ? ? ? 0 0 0

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    Blindados Alemanes Destruidos y Abandonados

    Blindados 10 Julio 11 Julio 12 JulioPz III 0 0 0Pz IV 0 0 4Pz VI Tiger 0 0 0Marder III 0 0 2StuG III 0 1 0Pz I 0 0 0Pz II 0 0 0

    Blindados Soviticos Destruidos y Abandonados

    18 Cuerpo de Tanques 29 Cuerpo de Tanques Trufanov Blindados 10 Julio 11 Julio 12 Julio 10 Julio 11 Julio 12 Julio 10 Julio 11 Julio 12 Julio

    KV I 0 0 0 0 0 0 0 0 0Churchill 0 0 6 0 0 0 0 0 0T-34 0 0 18 0 0 60 0 0 3T-70 0 0 8 0 0 28 0 0 3SU-122 0 0 0 0 0 8 0 0 0SU-76 ? ? ? ? ? ? 0 0 0

    Esto apenas revela un paseo de la muerte para los Panzers. La LSSAH perdi permanentemente un total de 7 blindados. Otros 25 fueron daos y enviados a talleresde reparacin, slo 1 de los cuales era un Tiger (notar queningn Tiger fue destruido).Los soviticos, por otra parte, perdieron permanentemente al menos 134 blindados, msde 19 veces las bajas de los alemanes. Otros 125 fueron temporalmente perdidos debidoa daos. Por consiguiente, las prdidas totales de blindados debido al combate enProkhorovka llegaron a ser 32 alemanas contra 259 soviticas. No es extrao que lossoviticos tuvieran que inflar el tamao y las prdidas de la fuerza alemana; fueronvencidos totalmente.

    Mito 5: El tiempo en Prokhorovka era claro y seco . La mayora de los relatos populares de la batalla en Prokhorovka presentan remolinantes batallas de tanqueslevantando enormes nubes de polvo. Nada puede estar ms lejos de la verdad. Ahorasabemos que no hubo remolinantes batallas de tanques a distancia de bocajarro. Ni hubo polvo. El terreno estaba empapado, y el tiempo durante la batalla present tormentasocasionales. Segn los informes de la LSSAH, el 9 de julio fue lgubre y lluvioso y el10 de julio present fuertes aguaceros que dificultaron los movimientos de la divisin.Para el 11 y el 12 de julio, la divisin inform que hubo trombas de agua quedificultaron seriamente las operaciones de combate y que las carreteras estaban enmuy mala condicin. Estas son las condiciones que a duras penas permitiran queenormes nubes de polvo fueran levantadas!

    Mito 6: Las fuerzas alemanas fueron ampliamente suministradas con Panthers,Tigers y destructores de tanques Elefant. Mientras que los alemanes decidieron retrasar su ataque a fin de que ms nuevas armas, como el Panther y el Elefant, estuvierandisponibles, estas armas no estuvieron presentes en grandes cantidades. Un total de 119

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    Panther entraron en batalla con la Divisin Gross Deutschland (GD) el 5 de julio.Despus de que el 65% de estos quedaran fuera de accin, bien daados o destruidos, enel primer da cesaron de jugar un papel crucial en el peso de la restante semana decombate. Anotar que no haba absolutamente Panthers disponibles para ninguna unidadaparte de la GD. Las pinturas y dibujos de Panthers en batalla en Prokhorovka son

    absolutamente errneas: ninguna de las tres divisiones de panzergranaderos SSutilizaron Panthers en Kursk. Un total de 90 Elefants estaban disponibles, y todos ellosfueron utilizados por el 9 Ejrcito para ayudar a sus divisiones a atravesar las lneasdefensivas en el lado norte del saliente de Kursk. A pesar de los relatos soviticos quehacen a los Elefants participando en prcticamente cada batalla en los lados norte y sur,los Elefants fueron utilizados nicamente por el 9 Ejrcito, y solamente en el lado norte(primordialmente en el asalto alemn sobre la ciudad de Ponyri). La mayora de ellos se perdieron en los primeros das del combate. Los tanques Tigers fueron igualmente raros.En todo el lado sur del saliente, solamente 89 Tigers comenzaron la batalla. Alrededor de la mitad de stos estaban en los batallones pesados de las tres divisiones dePanzergranaderos SS y en la GD. Estas cuatro divisiones comenzaron con de 12 a 15Tigers cada una, pero para el segundo o tercer da de combate, haban descendido aentre 4 a 6 Tigers operativos en cada una. Esta situacin permaneci hasta el final delcombate. Las pinturas y dibujos populares de oleadas de Tigers avanzando hacia losrusos son pura fantasa. La batalla donde los Tigers estuvieron supuestamente presentesen manadas, en Prokhorovka, presenta solamente 4.

    Mito 7: Hitler cancel CIUDADELA porque los norteamericanos y britnicosdesembarcaron en Sicilia y los alemanes necesitaban desviar fuerzas al frenteoccidental . Este componente del mito global de Kursk es indudablemente debido a quelos autores occidentales intentan aumentar las por otro lado insignificantescontribuciones de los aliados occidentales en 1943. De hecho, las unidades alemanas enel lado sur del saliente de Kursk recibieron nuevas rdenes para reanudar sus ataquesvarios das despus del desembarco en Sicilia. Hitler cancel CIUDADELA no porqueun par de divisiones norteamericanas y britnicas estaban atacando una islaestratgicamente insignificante en el Mediterrneo, sino porque los soviticos haban (1)desenfilado y atascado a la ofensiva alemana CIUDADELA, y (2) lanzado sus propiasmasivas ofensivas sobre los flancos del ataque alemn. Estos ataques absorbieron lasreservas que los alemanes haban planeado utilizar para completar la destruccin delsaliente de Kursk. Sin ellos, los alemanes eran demasiados dbiles para continuar CIUDADELA y comenzaron a retirar sus unidades.

    Mito 8: Los alemanes casi ganaron, o pudieron haber ganado. Algunos autoresnos haran creer que los alemanes podran haber ganado al menos una victoria parcial en

    CIUDADELA. Ciertamente, los alemanes no fueron derrotados decisivamente enCIUDADELA. Mientras que el 9 Ejrcito se atasc casi inmediatamente en el ladonorte, fue nicamente forzado a retroceder debido a los ataques soviticos sobre el 2Ejrcito Alemn, que protega sus flancos y retaguardia. En el lado sur, los alemaneshaban ganado en casi cada batalla tctica, incluyendo en Prokhorovka. George Nipe haargumentado que dadas estas victorias tcticas, los alemanes podran haber continuado para destruir a las fuerzas blindadas de la Unin Sovitica y que Hitler cancelCIUDADELA demasiado pronto. Nipe no ofrece evidencias de que: (a) los alemanes podran haber continuado ganando batallas del estilo de Prokhorovka; (b) los alemanes podran haber continuado avanzando en todos lados; (c) que el XXIV Cuerpo Panzer podra realmente haber sido empleado. Examinemos estos problemas a continuacin.

    Mientras que Prokhorovka ofreci a los alemanes una victoria tctica,operacionalmente fue un toque de difuntos para CIUDADELA. El avance del 9 Ejrcito

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    se haba ya encallado varios das antes. Y si bien fue derrotado en el espacio de dosdas, la llegada del 5 Ejrcito de Tanques de la Guardia seal el hecho de que los rusosestaban empleando sus reservas blindadas y que desde el 11 de julio los alemanestendran que contentarse con esto. Es dudoso que los alemanes pudieran haber continuado para derrotar a estas reservas, dado el contexto de los problemas con el resto

    de la operacin. Incluso si se ganaban unas cuantas batallas tcticas, para qu fin?CIUDADELA, como operacin, haba fracasadoantes de la batalla de Prokhorovka; nohaba forma de que el lado norte y el lado sur pudieran encontrarse para rodear a lasfuerzas soviticas. Continuar atacando habra desaprovechado los recursos.

    Es dudoso que los alemanes pudieran haberse mantenido avanzando de cualquier manera. El lado norte haba degenerado en un combate esttico antes incluso de que losalemanes atravesaran todas las lneas defensivas. En el lado sur, los alemanesdisfrutaron de algn progreso de avance, pero a un coste tremendo. Las prdidas en blindados, vehculos y hombres fueron lo bastante elevadas para absorber una partesignificativa del poder ofensivo de las divisiones blindadas alemanas. Por otro lado, elataque haba sido lanzado con fuerzas insuficientes de infantera. El saliente sobre elque las unidades blindadas presionaban no poda ser adecuadamente protegido debido ala falta de divisiones de infantera. As, la ofensiva alemana fue contenida y estancada.El haber movido hacia delante a las tres divisiones de panzergranaderos SS despus dela batalla de Prokhorovka habra empeorado las cosas, no mejorarlas, para los alemanes.

    Finalmente, Nipe identifica al XXIV Cuerpo Panzer como una reserva sinemplear que Manstein poda haber utilizado para atacar hacia delante, al menos en ellado sur. Esto es slo tcnicamente cierto. El XXIV Cuerpo Panzer, formado por las 17,23 y Viking SS Divisiones Panzer, estaba tericamente disponible como reserva, paraser utilizado una vez que una penetracin hubiera sido lograda. Esta fuerza no fue usada por dos razones. Primero, ninguna penetracin operacional haba sido realmentelograda. Debido a la profundidad y flexibilidad de las defensas soviticas, el ataquealemn nunca logr nada cercano a la maniobra operacional, a pesar del hecho de queavanz firmemente en el flanco sur. Simplemente no haba espacio para emplear alXXIV Cuerpo Panzer. Segundo, los ataques soviticos al sur del saliente de Kursk, a lolargo del ro Mius, requirieron el empleo de esta reserva. Como parte del planoperacional global sovitico para el verano de 1943, el Ejrcito Rojo absorbera el(obvio) ataque alemn mientras simultneamente lanzaba sus propios ataques contra el2 Ejrcito (a la izquierda y detrs del 9 Ejrcito en el lado norte) y al sur de Kharkov(para flanquear al 4 Ejrcito Panzer y al Grupo de Ejrcito Kempf). Dado que las lneasalemanas haban sido despojadas para proporcionar refuerzos para CIUDADELA, elXXIV Cuerpo Panzer fue empleado para entorpecer estos ataques sureos. Como las

    unidades blindadas fueron retiradas de CIUDADELA, fueron tambin empleadas en un papel defensivo a lo largo del Mius. Si CIUDADELA hubiera sido continuada con elempleo del XXIV Cuerpo Panzer, las lneas alemanas a lo largo del Mius habran sidocasi seguramente decisivamente penetradas, llevando a un desastre operacional a losalemanes. Como fuera, los ataques soviticos todava forzaron a los alemanes a salir deUcrania, incluso con la utilizacin de fuerzas panzer a la defensiva.

    Conclusin. El mito de Kursk ha sido sorprendentemente elstico. Algo de esto es debido

    indudablemente a cunto tiempo ha permanecido indiscutido. Poderosos argumentosopuestos slo han sido publicado en los ltimos diez aos poco ms o menos. Incluso

    estos son algo inaccesibles: ya que han sido publicados por editoriales especializadasque tienen un precio alto de venta y no aparecen en las libreras normales.

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    Es cierto que CIUDADELA fracas y que de ningn modo estaban los alemanes posicionados para lograr incluso una victoria parcial. Los alemanesno fracasaron, sinembargo, debido a una derrota en Prokhorovka. No hubo paseo de la muerte de los panzers el 11 y el 12 de julio. Ni hubo una batalla muy grande en esas fechas. Es horade poner en descanso las fantsticas nociones de oleadas de tanques Tigers y Panthers

    avanzando a travs de las secas y polvorientas llanuras para pelear con los tanquessoviticos a quemarropa.Eso justamente no ocurri.

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    ANLISIS DE LA BATALLA DE KURSK.Por Benjamn R. Simms

    Durante el invierno de 1943, los jefes superiores del ejrcito alemn seenfrentaron a una difcil eleccin. Casi 2 aos de operaciones continuas en el Frente delEste haban resultado en un tenue estancamiento que iba desde Leningrado en el nortehasta el extremo este del Mar Negro en el sur. Prximo al centro del rea disputadaestaba un saliente de 300 kilmetros de ancho que penetraba 200 kilmetros en laslneas alemanas. En el centro de este saliente estaba la ciudad de Kursk, un centro decarreteras y ferroviario estratgicamente situado que permita al ejrcito alemn granflexibilidad en los movimientos delanteros y laterales a lo largo del Frente del Este, einversamente permita a los soviticos un punto de partida para reconquistar Ucrania.

    El saliente de Kursk se extenda en las reas de operaciones de los Grupos deEjrcitos Centro y Sur Alemanes. El Mariscal de Campo Erich von Manstein,comandante del Grupo de Ejrcitos Sur, reconoci la oportunidad de tomar Kursk tras

    derrotar a la contraofensiva sovitica, Operacin Estrella, y reconquistar los vitalescentros de transporte de Belgorod y Kharkov en el lado sur del saliente de Kursk enmarzo de 1943. Su apelacin al Mariscal de Campo Gunther von Kluge, comandante delGrupo de Ejrcitos Centro, para un inmediato asalto coordinado del saliente de Kursk pas desatendida ya que el Grupo de Ejrcitos Centro estaba exhausto tras repeler unmasivo contraataque sovitico sobre Orel, un vital centro de transporte al norte delsaliente de Kursk.

    Con la temporada de deshielo primaveral en unas pocas semanas, el ejrcitoalemn cedi la iniciativa que haba ganado durante el invierno de 1942 y 1943 parareparar y rearmarse en preparacin para los prximos meses veraniegos, que eranmucho mejor adecuados para montar operaciones. Era una eleccin entre retener la

    iniciativa y atacar a un defensor parcialmente preparado con fuerzas exhaustas, ocambiar la iniciativa por una oportunidad para consolidar y preparar futurasoperaciones, ya sean ofensivas o defensivas, contra un enemigo mejor preparado. LaWehrmacht eligi la ltima.

    En el nterin de la temporada de deshielo primaveral, ambos bandos cesaron lasoperaciones ofensivas pues el campo ruso se converta en un tremadal. Ambos bandoscomprendieron la importancia obvia del saliente de Kursk y comenzaron a prepararse para futuras operaciones en esta rea estratgica. Utilizando la pausa primaveral paramontar operaciones con plena ventaja y utilizando cada da que pasaba para preparar una tenaz defensa, el ejrcito sovitico utiliz el centro ferroviario y de carreteras deKursk para llevar tanto poder de combate como fuera posible al saliente. Cuando latemporada de deshielo haba remitido, el ejrcito ruso acumulara el 20% de sus fuerzasen el saliente de Kursk y en posiciones de reserva en el este, con un tercio de todos lostanques disponibles y una cuarta parte de la aviacin de combate disponible. LaWehrmacht, muy consciente de los preparativos rusos, reconstruy sus ejrcitos ycontempl su siguiente movimiento.

    El 3 de mayo de 1943, los jefes superiores alemanes del Frente del Este sereunieron con el mando central alemn, incluyendo Adolf Hitler, para discutir laestrategia global del ejrcito alemn en el Frente del Este. De nuevo, el ejrcito alemntena opciones. Debera permanecer a la defensiva y enfrentarse a los soviticos en unadefensa mvil para desgastar a las fuerzas soviticas antes de reanudar la ofensiva, odebera tomar la iniciativa y atacar? La reunin concluy, contra las protestad de vonManstein, del Coronel General Heinz Guderian, del Coronel General Walter Molder, ydel jefe del estado mayor de la Luftwaffe, General Hans Jeschonnek, que un ataque

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    contra el saliente de Kursk debera ser emprendido ya que Alemania no poda permanecer pasiva, sino que tena que reanudar la ofensiva para tranquilizar a susaliados y a su propia poblacin. Von Manstein y Guderian, muy conscientes de losmasivos preparativos defensivos soviticos, estaban a favor de dejar que los soviticosreanudasen la ofensiva y perseguan una defensa mvil para desgastar a las fuerzas

    soviticas y permitir un contraataque alemn. Ambos oficiales fueron dominados por el jefe del estado mayor del ejrcito alemn, Coronel General Kart Zeitzler. As, los preparativos continuaron para un ataque en el saliente de Kursk. El plan de ataque fueconocido como Operacin Ciudadela.

    El Entorno Operacional de Kursk. El terreno en el rea de operaciones de Kursk favoreca generalmente al defensor

    debido a la falta de buenas carreteras, a varios grandes ros que corran de este a oeste, ya numerosos arroyos caudalosos y reas enlodadas provocadas por las fuertes lluvias.Adicionalmente, muchos pequeos pueblos proporcionaban cobertura y ocultamiento para fuerzas defensoras desmontadas. Las fuerzas alemanas atacantes tenan desventajasnaturales y hechas por el hombre que superar.El rea de operaciones de Kursk tena varios grandes obstculos para montar unataque. Haba cuatro grandes ros que corran generalmente de este a oeste que dividanel saliente de Kursk en varias secciones. Los ros Seim y Svapa, en el centro y en elnorte respectivamente, dividan al saliente de Kursk por la mitad y proporcionaban ungran obstculo que impedira un ataque montado a gran escala desde el oeste haciaKursk. En el sur, los ros Psel y Donets formaban un obstculo natural en forma deembudo que dejaba al Grupo de Ejrcitos Centro lejos del centro del saliente de Kursk.Los ros, aunque generalmente vadeables en algunos sitios, ofrecan a las defensas rusasuna gran ventaja al canalizar los avances alemanes en las rutas ms previsibles. Ademsde los ros, muchos arroyos y ros ms pequeos haban crecido por las recientes lluviasy se convirtieron en ms obstculos para el avance alemn. Adicionalmente, muchos pequeos pueblos, que podan restringir el movimiento salpicaban el paisaje. En la ruta principal de aproximacin del Grupo de Ejrcitos Sur hacia Kursk, la ciudad deProkhorovka formaba una gran restriccin urbana.

    Los grandes ros y la geometra del saliente forzaron al ejrcito alemn a dosvas de aproximacin. El Grupo de Ejrcitos Centro atacara directamente desde el sur odesde la ciudad de Orel hacia Kursk, lo que permitira a las fuerzas atacantes utilizar laruta ms corta hacia Kursk y sobrepasar los ros Seim y Svapa. En el sur, el Grupo deEjrcitos Sur atacara hacia el norte desde la ciudad de Belgorod, tambin hacia Kursk.Esta va tambin permitira una ruta ms corta hacia Kursk y sobrepasar el ro Psel. Este

    ruta llevara, sin embargo, directamente a travs de la ciudad de Prokhorovka.El terreno clave en el rea de operaciones de Kursk inclua las ciudades deKursk y Prokhorovka. Prokhorovka era terreno clave debido a su situacin a lo largo dela ruta de ataque del Grupo de Ejrcitos Sur. Como una de las ciudades ms grandes delrea, Prokhorovka era un obstculo para la fuerza atacante y podra servir como un grannodo de suministro y punto de partida para los refuerzos de los defensores en el readebido a su situacin central y proximidad a la lnea ferroviaria desde Kursk.Prokhorovka tendra que ser tomada si un avance hacia Kursk desde el sur deba tener xito. Kursk era terreno clave debido a su posicin en el centro y en la retaguardia delsaliente de Kursk y porque era el principal centro ferroviario y de carreteras en laregin. La prdida de Kursk habra dejado al saliente sovitico indefendible. Si Kursk

    cayera en manos alemanes, la gran concentracin de fuerzas soviticas en el saliente

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    sera rodeada, y el ejrcito alemn tenan un punto de partida ideal para futurasoperaciones.

    La observacin y los campos de tiro en el rea de operaciones de Kursk erangeneralmente muy buenos. Adems de las escasas reas urbanas, el terreno era tierra decultivo despejada con dispersos grupos de rboles. En muchas reas, la observacin y

    los campos de tiro no estaban restringidos por el terreno. La apacible y ondulante tierrade cultivo con pequeos barrancos y rboles diseminados se pareca al sur de Ohio o alcentro de Inglaterra. Esta falta de cobertura favoreca a los defensores rusos al permitir observacin sin impedimentos de las fuerzas alemanas atacantes mientras que no era ungran obstculo para un defensor bien preparado.